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Fiche article

9791093406053
La Grande pirogue sans balancier. Le Dolphin à Tahiti
(D'après le Journal de son maître de manœuvre Georges Robertson)
Une œuvre de George Robertson
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Cet article a été constaté en stock le 14 juin 2021.
Ouvrage broché portant le numéro ISBN 9791093406053, vendu 24 € et classé au rayon « Histoire », publié le 05 septembre 2016 par les éditions Ura, d'un poids de 200 grammes et large de 140 millimètres pour 210 de haut.
Traduit et annoté par Luc Duflos
On le sait depuis quelque temps déjà : ce sont les Polynésiens qui ont découvert Tahiti. Reste que Samuel Wallis, commandant la frégate Dolphin, fut le premier Européen à y aborder. Mais souffrant de ce que l'on appelait alors « le mal des vaisseaux », il ne put quitter sa cabine pendant une bonne partie du séjour dans l'île. Heureusement son maître de manœuvre, George Robertson, bien qu'il ne fût pas “gentleman” mais officier sorti du rang, avait une certaine éducation, et surtout un regard et une plume : ses descriptions des premiers contacts – des premiers regards – entre Européens et Polynésiens sont d'autant plus précieux qu'ils sont empreints d'une véritable humanité. Non pas de l'idéologie des Lumières dont Bougainville, l'année suivante, saupoudrera généreusement sa prose, mais d'une sensibilité sans fioritures à ce que pouvait éprouver ce peuple inconnu qui, se sentant envahi, attaquait courageusement pour se défendre et qu'on dut commencer par canonner. Les choses ensuite évoluèrent et, malgré incompréhensions et malentendus, firent place à un véritable échange.
Cette traduction du journal quotidien de George Robertson relate le périple du Dolphin entre le 1er juin et le 27 juillet 1767, depuis l'approche des Tuamotu du sud-ouest jusqu'à l'arrivée à Tahiti, et son séjour d'un peu plus d'un mois en baie de Matavai. Ce qu'ignoraient les marins de Sa Majesté Britannique, c'est que le Dolphin réalisait ainsi la prophétie de Vaita, grand prêtre de Raiatea, qui avait – lors d'une transe visionnaire – annoncé la venue d'une grande pirogue sans balancier.

Extrait tiré de l'ouvrage :

« Dès que je fus à terre, je me mis à suivre le lit de la rivière en compagnie du vieil homme que j'avais appelé pour nous conduire. Nous nous divisâmes en deux groupes, chacun longeant une rive, jusqu'au moment où elle se rétrécit tellement qu'il nous fallut tous marcher du même côté. Notre progression était difficile, car la rivière est très sinueuse, et d'abruptes montagnes dominent l'une de ses berges. Sur les deux premiers milles, nous trouvâmes la vallée très peuplée, avec des jardins enclos & une grande quantité de volailles, de cochons & de fruits ; la terre, d'une couleur noirâtre, nous parut grasse & fertile. Des canaux creusés à flanc de colline amenaient l'eau depuis l'amont de la rivière jusqu'à leurs jardins. & leurs arbres fruitiers. Nous aperçûmes dans ces jardins une herbe que les naturels mangent crue, mais qu'ils n'avaient jamais apportée au bord de mer. Je la goûtai & la trouvai d'un goût agréable, rappelant celui de l'épinard des Indes occidentales appelé calalou164, quoique ses feuilles en fussent différentes. Les terrains sont joliment clôturés, les arbres à pain & les pommiers sont disposés en rangées régulières sur la pente des collines, tandis que les cocotiers & les bananiers, qui demandent plus d'humidité, poussent dans la plaine. Tout cela rendait l'endroit agréable et frais. Nous y vîmes de la très bonne herbe, mais pas de sous-bois broussailleux... »

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